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Jan 16, 2020 1:12 AM ET

波音公司将发射其新的星际客机飞船,这是该公司首次飞向轨道


iCrowd Newswire - Jan 16, 2020

从胶囊的首次亮相期待什么

12月20日星期五上午,阿特拉斯五号火箭将从佛罗里达州发射到国际空间站,搭载一艘以前从未飞行过的航天器。CST-100星际客机是波音公司研制的新型乘客舱,可载7人进入低地球轨道。星际客机上不会有人参加这次特殊任务,但这次飞行可能为明年某个时候第一批乘坐太空舱的乘客铺平道路。

这次发射是波音公司倒数第二次试飞,是美国宇航局商业乘员计划的一部分。波音公司是两家公司之一,与竞争对手SpaceX一起,致力于制造这一目标。最初,SpaceX和波音都早在2017年就计划载人飞行,但延误和技术问题使该计划推迟了。

不过,到今年年底,这两家公司将站在将人类送入太空的悬崖上。早在三月份,SpaceX就已经拉开了其飞行器”乘员龙”的未开航试飞。现在轮到波音公司与它的星际客机做同样的事情了。以下是波音的使命——称为轨道飞行测试(OFT)——以及为什么它如此重要。

返回美国

当航天飞机计划于2011年结束时,美国宇航局与俄罗斯的航天组织Roscosmos达成协议,用俄罗斯的联盟号火箭将宇航局的人员送上国际空间站。

事实证明,这是一个有点昂贵,有时,不方便的交易。美国宇航局在联盟号上每座花费大约8100万美元,如果飞船出现故障,就没有其他选择去ISS了。去年,一枚载有美国宇航局宇航员和俄罗斯宇航员的联盟号火箭在飞行中解体,迫使飞机紧急着陆,这一可怕的前景变得十分真实。幸运的是,两位乘客都没事,联盟号返回定期航班的速度相对较快。但是,如果问题更为严重,在飞往ISS的航班上可能会有重大差距。

商业乘员计划旨在将美国宇航局的载人发射返回美国,并有多种选择让宇航员往返国际空间站。2014年,美国宇航局授予SpaceX和波音合同,最初分别给予他们26亿美元和42亿美元,部分资助新乘员舱的开发。(最近一项审计显示,波音公司自最终裁决以来又获得了2.87亿美元。其中一部分合同涉及满足某些测试里程碑,进行无开架试飞是人们乘坐商务乘机车辆前的最后一大步。

发布

这次即将到来的飞行本质上是波音将执行的飞行彩排,一旦星际客机被认为准备携带宇航员。目标是观察星际客机在太空环境中的坚持。美国宇航局商业太空开发主任菲尔·麦克阿利斯特(Phil McAlister)在新闻发布会上说:”对我们来说,这只是一个学习航天器最真实性能的绝好机会。”计算机模型是伟大的,但它们只能让我们走得这么远,看到航天器在太空运行环境中的实际性能是一个巨大的建立信任的措施。

虽然船上没有生物,但一个聪明的假人——绰号为Rosie,以Rosie的铆钉——将一起乘坐,配备传感器来收集有关旅程的数据。人体模型将为国际空间站工作人员提供近600磅(270公斤)的货物,包括食品、衣服和辐射监测设备。

照片:波音

星际客机的太空之旅是阿特拉斯五号,这是联合发射联盟(洛克希德·马丁公司和波音公司的合资企业)的主力火箭。与SpaceX不同,SpaceX在向空间站发射货物方面有相当丰富的经验,对于波音公司和ULA来说,这将是一种新型的飞行。这次任务将标志着阿特拉斯五号火箭的第81次飞行,它有近乎完美的发射记录,但它将是星际客机的第一次飞行。为了把太空舱拿到它需要去的地方,这个Atlas V被访问,以提供一些额外的oomph。火箭的底座上将有两个较小的助推器,提供额外的推力,火箭的上部将有第二个发动机。(通常只有一个。

火箭-太空舱预定于美国东部时间上午6点36分,在日出前从佛罗里达州卡纳维拉尔角空军基地的ULA发射场起飞。阿特拉斯五号部署星际客机大约需要15分钟,尽管火箭实际上不会把太空舱送入轨道。阿特拉斯五号实际上正在把星际客机带到一个非常低的亚轨道路径。这个想法是,这将使任何宇航员更容易回家,如果发生紧急情况,他们需要中止任务和降落在海洋中。一旦星轮机被部署,它将点燃自己的引擎,将太空舱送入轨道。

然后,太空舱将在地球上圈一天多,然后于周六早上与ISS会面。那时,是时候停靠了。

空间演示

一些访问空间站的车辆,如SpaceX的货运龙舱,实际上并没有与国际空间站对接。相反,他们被停泊,这是一个有点不同的方式,以会合。基本上,他们缓慢地接近空间站,国际空间站上的一名船员将使用一个长机械臂将车辆卡住,并将其拖近对接端口。

另一方面,商业船员的车辆不需要任何帮助才能到达车站。它们被设计成自行停靠。一旦星际客机到达国际空间站,它将尝试自动停靠空间站的标准停靠端口之一,使用一系列传感器和雷达,这将有助于引导星际客机缓慢地走向其停车位。这次演习定于美国东部时间12月21日上午8点之后进行,是星际客机的关键任务,也是此次任务的最大展示之一。国际空间站上的宇航员——美国宇航局宇航员杰西卡·迈尔和克里斯蒂娜·科赫——如果出了什么问题,将不能远程控制星际客机。

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美国宇航局约翰逊航天中心的宇航员办公室主任帕特·福雷斯特在新闻发布会上说:”我们已经为此训练了宇航员,他们会观看。

一旦连接到ISS,星际客机将停留约一个星期,才该回家。12月27日晚上,太空舱将脱离空间站,并迅速返回地球。在远离了国际号上,星际客机将发射推进器,使自己脱离轨道。从那里,只需45分钟,星际客机就降落在地面上。太空舱将使用一系列三个降落伞轻轻地降落到地球,然后部署安全气囊来缓冲着陆。触摸应发生在美国东部时间上午 5:47。

接下来怎么办?

星际客机回来后,将会有很多时间进行审查。波音商业机组副总裁兼项目经理约翰·穆霍兰(John Mulholland)表示:”我们显然将仔细研究所有这些航天器和运载火箭数据,通过每个系统,确保航天器在所有子系统区域都牢固。计划,在新闻发布会上说。

在此之后,波音公司的最后一次重大飞行测试是大型的:载人发射,将搭载美国宇航局宇航员尼科尔·曼和迈克尔·芬克,以及波音宇航员克里斯托弗·弗格森。目前还不清楚机组人员何时会飞行,以及波音或SpaceX是否会吹嘘他们先飞人。

波音公司最近完成了Starliner紧急中止系统的测试,该系统是在火箭在飞行过程中出现重大问题时将车辆带到安全地带的系统。波音公司在一架”星际客机”上点火时,它正坐在发射台上,表明它们工作正常。然而,在测试之后,太空舱的三个降落伞中只有两个部署,导致一些人怀疑是否有重大故障。波音公司淡化了这个问题,该公司的一位代表周二表示,这个问题已经得到解决。

照片由比尔·英格尔斯/
美国宇航局宇航员妮可·曼(L),迈克尔·芬克(C)和波音宇航员克里斯托弗·弗格森(R)拍摄。

至于SpaceX,该公司还剩下一个大测试,才能希望飞行的机组人员:另一个测试自己的太空舱的紧急中止系统在飞行。这是SpaceX的一个重要里程碑,它最近处理了中止系统的重大故障。今年4月,该公司的”船员龙”测试版在一次中止发动机测试中爆炸。SpaceX已经结束了对该问题的调查,但即将到来的测试对于公司向前发展非常重要。

美国宇航局局长吉姆·布里登斯汀指出,如果一切顺利,第一批SpaceX机组可以在2020年第一季度飞行,波音公司官员已经暗示到2020年年中将飞行。与此同时,美国宇航局(NASA)的宇航员联盟号座椅已经耗尽,最后一批宇航员定于2020年4月乘坐飞船前往国际空间站。宇航局目前正在与俄罗斯宇宙航空公司就购买另外两个座位进行谈判,一个在2020年秋季飞行,一个在2021年春季。这样,如果再有商业乘员的延误,美国宇航局仍有办法让宇航员进入国际空间站。

但随着周五的发射,SpaceX和波音都接近载人飞行的终点——2020年可能终于成为美国宇航局宇航员再次从美国飞来的日子。

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Loren Grush



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